Britse veteranen bejubeld tijdens hartverwarmende Airborne Wandeltocht

video/lezersfoto'sOOSTERBEEK - Britse veteranen van de Slag om Arnhem, D Day en de Slag om de Ardennen weten deze zaterdagmiddag niet hoe ze het hebben als ze in golfkarretjes het centrum van Oosterbeek doorkruisen: duizenden deelnemers aan de Airborne Wandeltocht bejubelen het hoogbejaarde gezelschap van 90-plussers, terwijl hun chauffeurs zich geduldig een doorgaan banen in de massa.

Tussendoor slaan de verzorgers even water in op Sportpark Hartenstein.

Mannen die het al eens eerder hadden meegemaakt delen onderweg enthousiast ansichtkaarten uit met hun portret als jonge parachutist tijdens de Tweede Wereldoorlog met een korte biografie aan de achterzijde. Kinderen stuiven op  om hen af. Enkele jongetjes leggen een complete verzameling kaarten aan van alle mannen.

Volledig scherm
John Jeffries deelt vanuit de achterste bank ansichtkaarten uit met zijn portret als jonge parachutist aan de jongste deelnemers van de Airborne wandeltocht. Frank Ashleigh lijkt even door zijn kaarten heen. De Weverstraat in Oosterbeek zindert van enthousiasme. © Rolf Hensel

Indrukwekkende dankbaarheid

Volledig scherm
Een van de jongste deelnemers mag mee met papa. © Rolf Hensel

Meer dan 30.000 mensen legden vandaag de wandeltocht af en bezochten tussendoor de de vele monumenten die herinneren aan 'Operatie Market Garden'en de offers die jonge mensen in de Tweede Wereldoorlog hebben gebracht voor de vrijheid van vele generaties nadien.

,,Ik heb me jarenlang afgevraagd waar die ongelofelijke dankbaarheid van de Nederlanders vandaan komt'',  mijmert John Lieberman, verzorger van de veteranen. ,,Ik kom uit Londen, bekijk alles natuurlijk vanuit het perspectief van ons land. Ik ging me pas later realiseren hoe verschrikkelijk het moet  zijn geweest voor de Nederlanders om vijf jaar lang bezet te zijn geweest. Ons land is nooit bezet.’’

Mooie foto gemaakt van de Airborne?
App 'm naar 0613-322268 en we zetten 'm bij dit verslag!

Volledig scherm
Doedelzakspelers voeren het defilé aan voor Hartenstein. © Rolf Hensel

Wandelveteraan

Volledig scherm
Johan de Boer, wandelveteraan sinds 1948. © Harry van der Ploeg

Johan de Boer (77) staat erbij te genieten als de veteranen aan het eind van de dag voor de tent bij het Airborne Museum Hartenstein zitten en handen schudden met de jeugd. De Boer behoort tot de oudgedienden onder de wandelaars. Hij kreeg er vandaag een onderscheiding voor.

,,Ik heb 70 van de 72 tochten meegelopen. Toen ik 5 jaar oud was vonden ze me te zwak van gezondheid om hem mee te lopen. Dat was 1946, een jaar na de oorlog. Ze waren ook bang voor polio in die tijd, daar bestond nog geen vaccin tegen. Vanaf 1948 ben ik aan de wandel gegaan, samen met een buurjongen. Het heeft me nooit meer losgelaten. Voor een Oosterbeker is de Airborne Wandeltocht iets vanzelfsprekends.’’

Voor Gé Bijlsma, die als klein kind tijdens de Slag om Arnhem vast zat in een kelder en nog altijd achtervolgd wordt door schimmen van het oorlogsverleden, was de Airborne Wandeltocht dit jaar ook heel bijzonder. Hij raakte in gesprek met de Britse veteraan Lawrence Martin en beloofde hem dat hij het boek over zijn oorlogservaringen volgend jaar in de Engelse taal zal uitbrengen. ,,Voor de veteranen en hun families.’’

Volledig scherm
Arnhems oorlogskind Gé Bijlsma met de Britse veteraan van de Slag om Arnhem Lawrence Martin. © Harry van der Ploeg

Poppy Appeal

Volledig scherm
Heidi Thompson van British Legion met haar 'Poppy Appeal' voor de veteranen te midden van wandelaars uit Denemarken. © Harry van der Ploeg

Nabij de Airborne Begraafplaats heeft British Legion een tent ingericht waar mensen geld kunnen doneren voor de Poppy Appeal ten bate van de zorg voor veteranen die betrokken zijn geweest bij de oorlogen van toen en de oorlogen van nu.  Heidi Thompson van de Holland Branch van British Legion raakt er in gesprek met een groep Denen die ieder jaar de wandeltocht meemaken. 

Ze vertelt over het grote aantal daklozen onder de Britse veteranen en wat de British Legion voor hen doet. Deen Lars Krogh mijmert intussen over de Tweede Wereldoorlog en 'het zinloze, stupide verlies van al die levens'. Ook hij komt ieder jaar vanuit Denemarken om zijn dankbaarheid te tonen. ,,We bezoeken altijd de Airborne Cemetery in Oosterbeek. En het is niet de enige plek waar de slachtoffers liggen. Er zijn er duizenden over de hele wereld.''

Aan het eind van de dag, als de rust was weergekeerd, stelt Ray Waller van British Legion vast. ,,De hele kraam is  leeg en er is een enorm bedrag aan geld binnen gekomen'.  Ook hij raakt maar niet uitgepraat over de hartverwarmende traditie van de Airborne Wandeltocht. ,,The whole day you see only people with a big smile of their face.'’

Volledig scherm
'Lest we forget.' Dankbaarheid voor altijd voor de bevrijders van Europa. © Rolf Hensel
Volledig scherm
© André van den Hoef
Volledig scherm
Thijmen en Feline zwaaien naar veteranen na hun tien kilometer in Oosterbeek. © Carine Gathier
Volledig scherm
Melissa Faber groeide op in Arnhem, woont nu in Friesland, maar loopt nog elk jaar met haar gezin en haar vader de Airborne Wandeltocht. © Melissa Faber
Volledig scherm
De Airborne Wandeltocht in Oosterbeek. © Richard de Keijzer
Volledig scherm
Jonge en oude rode baretten ontmoeten elkaar. © Marije
Volledig scherm
Een veteraan zwaait naar wandelaars in Oosterbeek. © ANP
De Gelderlander gebruikt je persoonsgegevens om deze reactie te kunnen plaatsen. Meer informatie vind je in ons privacy statement. Reacties van mensen die de nickname anonymous, anoniem of een variant daarop voeren, worden niet geplaatst.

In samenwerking met indebuurt Arnhem

Arnhem e.o.