Volledig scherm
Amelia Earhart. © EPA

Luchtvaartmysterie lijkt opgelost: 'Botten op koraaleiland van Earhart'

Ruim tachtig jaar na haar verdwijning zijn Amerikaanse wetenschappers er nu zo goed als zeker van dat ze de overblijfselen van de legendarische luchtvaartpionier Amelia Earhart hebben geïdentificeerd. 'Dit is op dit moment de overtuigendste theorie'. 

Het forensisch onderzoek van de Universiteit van Tennessee onder leiding van professor antropologie Richard Jantz draait om beenderen die in 1940 op een afgelegen koraaleiland in de Stille Oceaan werden gevonden. Destijds werd geconcludeerd dat de skeletresten afkomstig waren van een man, maar nu - met nieuwe onderzoeksmethodes - komen wetenschappers tot een ander besluit. De stoffelijke resten waren wel degelijk van een vrouw, en behoorden zo goed als zeker toe aan Amelia Earhart.

Verdwijning

Volledig scherm
Pilote Amelia Earhart en navigator Fred Noonan poseren voor hun vliegtuig. © AP

Earhart was de tweede persoon - de eerste vrouw - die de oversteek van de Atlantische Oceaan maakte. Zij deed dat in 1932, vijf jaar na Charles Lindbergh. Drie jaar later vloog zij als eerste piloot over de Stille Oceaan. Ze verdween tijdens een poging om als eerste rond de wereld te vliegen.

Op 2 juli 1937 om 8.43 uur plaatselijke tijd verstuurde Earhart een laatste boodschap over de radio, op weg naar haar landingsplaats, het eiland Howland in de Stille Oceaan. Nadien werd niets meer van haar, en haar navigator Fred Noonan, vernomen.

Er waren aanwijzingen dat ze in plaats van in zee te zijn neergestort wegens brandstofgebrek een noodlanding zouden hebben gemaakt op het atol Nikumaroro, dat onderdeel vormt van de republiek Kiribati. Daar (in de buurt) werden eerder al mogelijke brokstukken van het toestel van Earhart gevonden en zaken die op de bagagelijst van het vliegtuig stonden. De vrouw zou op het eiland als schipbreukeling hebben geleefd en ook zo zijn gestorven.

'Overtuigendste theorie'

Volledig scherm
In deze Lockheed Electra verdween Earhart van de aardbodem. © AP

In 1940 werden er botten op het afgelegen eiland gevonden. Dr. Hoodless onderzocht de lichaamsresten. Door de afmetingen van de botten te bekijken, kwam hij tot de conclusie dat ze van een man moesten zijn. Daarna raakten de botten zoek. Er ontstond discussie binnen de wetenschap of Hoodless het bij het rechte eind had. Een studie in 1998 meende dat de botten van een vrouw waren. In 2015 stelden andere onderzoekers Hoodless echter weer in het gelijk. 

Jantz schrijft 
in de laatste editie van het tijdschrift Forensic Anthropology dat Hoodless toch fout zat. Hij bekeek de geregistreerde afmetingen van de gevonden schedel, arm- en scheenbenen met de modernste computersoftware en stelt nu dat de botten wel degelijk van een vrouw waren. Ook onderzochten de computers van Jantz de lichaamsbouw van Earhart - door onder meer foto's van de pilote te bekijken en de maten van haar kleding - en de bouw van vele andere personen. Ook hieruit volgde de conclusie: de botten pasten beter bij Earhart dan bij 99% van de andere onderzochte personen. 

Oplossing

,,Totdat definitief het tegendeel zou worden bewezen, is de meest overtuigende theorie dat het om haar stoffelijk overschot gaat”, schrijft hij dan ook. Het zou de oplossing zijn van een van de meest mysterieuze vliegtuigverdwijningen die we kennen. 

Dat wetenschappers zeven decennia geleden tot een andere conclusie kwamen, heeft volgens Jantz te maken met de wetenschappelijke methodes die op dat moment ontoereikend bleken. ,,De forensische antropologie was nog niet erg ontwikkeld in de vroege twintigste eeuw,” aldus de professor.

Volledig scherm
Amelia Earhart. © (Credit too long, see caption)