Volledig scherm
Oleksandr Zintsjenko, speler van Manchester City (en ex-PSV) juicht. Oekraïne heeft zich geplaatst voor het EK. © AFP

Levtsjenko waarschuwt Oranje: ‘Een van de beste Oekraïense elftallen ooit’

EK 2020Het Nederlands elftal gaat het op het EK allesbehalve makkelijk krijgen tegen Oekraïne, stelt Jevgeni Levtsjenko. De achtvoudig-international van het Oost-Europese land volgt het elftal als analyticus voor de Oekraïense televisie op de voet. ,,Onderschat Oekraïne niet”, zegt Levtsjenko.

Imposante kwalificatie

Het hoe en waarom besparen we u, maar dat Oekraïne de tegenstander wordt van Nederland in één van de groepsduels op het EK is na dinsdagavond zeker. De ploeg van Andrei Sjevtsjenko plaatste zich voor het eindtoernooi door in een groep met onder meer Portugal en Servië slechts vier goals te incasseren en fier bovenaan te eindigen. ,,We hebben magere jaren gehad met de nationale ploeg. Vooral achterin was het vrij broos, we kregen veel doelpunten tegen. Inmiddels is dat wel anders", zegt Levtsjenko, voorzitter van de spelersvakbond VVCS.

De oud-speler, die jarenlang in Nederland actief was, kent de kracht van Oekraïne. ,,Dat is zonder twijfel het collectief. Dit elftal durft te voetballen, al rennen ze niet als een kip zonder kop naar voren. De spelers vertrouwen op elkaar en durven daarom fouten te maken”, vertelt Levtsjenko. Hij gaat zelfs nog een stapje verder. ,,Dit elftal is een van de beste van Oekraïne sinds de onafhankelijkheid in 1991. Op het WK 2006 waren we ook goed, maar hadden we veel te danken aan Sjevtsjenko. Dit elftal maakt een ijzersterke indruk. Als er nu iemand wegvalt, dan hoeven we niet direct in paniek te raken.”

Tekst gaat verder onder de foto

Volledig scherm
Jevgeni Levtsjenko. © BSR Agency

Italiaanse invloed

Quote

De mensen zijn nóg nationalis­ti­scher geworden.

Jevgeni Levtsjenko

De naam van Sjevtsjenko viel al even, laat hij nu net de bondscoach van Oekraïne zijn. In het land is men blij met de aanwezigheid van de oud-topspits van AC Milan en Chelsea, al was dat na zijn aanstelling in 2016 wel even anders. ,,Hij begon als heel onervaren trainer, mensen moesten het eerst nog maar eens zien. Dat werd er na het niet plaatsen voor het WK niet beter op. Maar deze indrukwekkende kwalificatie heeft iedereen overtuigd”, doelt Levtsjenko op de twintig punten die uit acht duels werden gehaald.

Zowel van het volk als vanuit de media krijgt de 43-jarige Sjevtsjenko alle lof toegezwaaid. Maar Levtsjenko wijst voor de goede prestaties liever een andere kant op. ,,De Italiaanse trainers in de staf zijn heel belangrijk voor de stabiliteit in het elftal. Iemand als Mauro Tassotti (jarenlang als speler en (assistent-)trainer actief bij AC Milan, red.) bijvoorbeeld, die vult hem perfect aan.”

Volledig scherm
Andrei Sjevtsjenko. © AFP

Hoe leeft het?

Naast de kracht van het elftal, de invloed van Sjevtsjenko en die van zijn staf heeft Oekraïne volgens Jevgeni Levtsjenko nog een wapen. ,,De fans. Het leefde de hele kwalificatie enorm in het land. De mensen hebben de nationale ploeg weer omarmd en kunnen zich ermee identificeren.” Gepassioneerder dan ooit schreeuwden de Oekraïense fans hun helden vooruit. ,,Het clubvoetbal in Oekraïne is niet meer zo aantrekkelijk. Daarom verheugt iedereen zich telkens op wedstrijden van de nationale ploeg en is de sfeer geweldig”, legt Levtsjenko uit. 

Ook de situatie met Rusland speelt volgens hem een rol bij het toegenomen fanatisme in het land. ,,De mensen zijn nóg nationalistischer geworden en voelen zich verbonden met het land. Telkens wordt de uitslag van Rusland vergeleken met die van Oekraïne en worden er grappen over gemaakt.”

Sterspelers

En dan even vanuit Nederlands perspectief. Voor welke spelers moeten we ‘bang’ zijn? ,,Met Andrei Pjatov staat er een hele betrouwbare keeper op doel. Linksback Vitaliy Mykolenko is een groot talent, terwijl Roeslan Malinovski van Atalanta en Oleksandr Zintsjenko, die we nog wel kennen van PSV, op het middenveld heel erg belangrijk zijn.” Ook voorin heeft Oekraïne kwaliteit, vertelt Levtsjenko. ,,Andrei Jarmolenko, nog altijd een topper. En iemand om in de gaten te houden is Marlos, een genaturaliseerde Braziliaan. Hij speelt al jaren voor Sjachtar en kan zomaar eens mee gaan naar het EK”, aldus Levtsjenko.

Volledig scherm
Roeslan Malinovski speelt sinds dit seizoen voor Atalanta en scoorde onder meer in het Champions League-duel tegen Manchester City (5-1). © AFP

Maar ‘we’ gaan Oekraïne toch wel verslaan?

,,Dat weet ik niet, hoor. Je moet ook respect hebben voor Oekraïne. Natuurlijk heeft Nederland op elke positie een betere speler, maar je kunt Oekraïne niet onderschatten”, zegt Levtsjenko als hem naar een mogelijke Nederlandse zege wordt gevraagd. Aan een voorspelling wil de nog altijd in Nederland woonachtige Levtsjenko zich niet wagen. ,,Maar ik heb veel zin in de wedstrijd. Waarschijnlijk ben ik erbij voor mijn werk bij de Oekraïense televisie. Ik kijk er naar uit.” 

Bekijk hieronder de samenvatting van de meest recente wedstrijd van Oekraïne, tegen Servië (2-2).