Volledig scherm
Het nieuwe pand van Unilever. © Foto Unilever

Niet iedereen wordt blij van opening nieuw onderzoekscentrum Unilever in Wageningen

WAGENINGEN - Koning Willem-Alexander opent deze vrijdag het nieuwe Global Food Innovation Center op de campus van de Wageningen Universiteit. Unilever koos voor haar wereldwijde onderzoek naar voedingsmiddelen voor een plek waar naast veel academisch talent ook jonge bedrijven zitten. Niet iedereen is daar blij mee. 

Het nieuw onderzoekscentrum van Unilever is er een van zes die de multinationals wereldwijd heeft. De andere centra zijn te vinden in Groot-Brittannië, China, India en de Verenigde Staten.

In Wageningen draait het allemaal om het ontwikkelen van soepen en sauzen van bijvoorbeeld Knorr. Ook wordt er gewerkt aan vleesvervangers. Hoe krijgt dat zo'n zelfde bite als vlees? Hoe krijg je zo'n burger van de Vegetarische Slager nu sappig? Daaraan werken ruim 500 onderzoekers in de Wageningse vestiging van Unilever.

Binnen halen van geld

Terwijl de koning het nieuwe onderzoekscentrum van Unilever opent, gaan even verderop op de campus studenten met elkaar in gesprek over hoe wenselijk het is dat dergelijke bedrijven zich dichtbij wetenschappers vestigen.

Volgens Samira van der Loo van Otherwise, een kritische studentenclub, heeft journalistenplatform Follow the Money daar onderzoek naar gedaan. Daaruit bleek dat 70 procent van de Wageningse hoogleraren vindt dat de universiteit te weinig ruimte biedt voor fundamenteel onderzoek.

Volgens 60 procent is niet de wetenschappelijke vraag, maar de mogelijkheid tot binnenhalen van geld leidend bij het bepalen van onderzoeksonderwerpen. ,,Kiezen onderzoekers hun onderwerp op basis van financiering? Als dat zo is, hoe afhankelijk is academisch onderzoek dan nog?’’, zegt zij. ,,En hoe wenselijk is het dan dat bedrijven zo dichtbij onderzoekers zitten?’’

Integriteit te grabbel

Voor Extinction Rebellion, een groep studenten die zich inzet voor het klimaat, is dat geen vraag. Zij zijn ervan overtuigd dat de universiteit haar integriteit ten grabbel gooit met de komst van Unilever. Friesland Campina zit al op de campus. ,,Welke onderneming is de volgende? Misschien Syngenta?’’, zegt Joke ter Stege.

,,Louise Fresco, de voorzitter van de raad van bestuur van onze universiteit, is daar commissaris. Wij zijn echt teleurgesteld in de universiteit. Wordt de campus straks een bedrijventerrein waar we worden opgeleid om bij die ondernemingen te werken?’’ Extinction Rebellion wil deze vrijdagmiddag  daarom een actie houden bij Unilever. Maar wat er gebeurt en hoe laat, is volgens Ter Stege nog niet bekend. 

Unilever ziet juist voordelen van de vestiging op de campus. Partners als de universiteit en de ongeveer 50 start-ups die er zijn gevestigd, zijn belangrijk voor de multinational als het gaat om onderzoek naar voedselproducten die niet alleen gezond zijn voor mensen maar ook goed voor de planeet.

En misschien wel belangrijker: mensen van Unilever en de universiteit kunnen elkaar op de campus maar ook in Wageningen spontaan ontmoeten. 

De Vallei