Volledig scherm
Illustratie van een E.coli bacterie. © ThinkStock

Deze bacterie maakt plastic van aardolie

Lab GelderlandWAGENINGEN - Onderzoekers in Wageningen hebben een manier gevonden om de grondstoffen voor kunststof te maken met behulp van een bacterie. Door bacteriën te gebruiken, kan de productie van onder andere polyester een stuk milieuvriendelijker.

Het gaat om de zogeheten E. coli bacterie. Door die uit te rusten met verschillende soorten enzymen, kan de bacterie bouwstoffen maken voor verschillende soorten plastic. Daarmee kunnen vervolgens allerlei producten worden gemaakt die veel voorkomen in kleding, kussens en matrassen.

Het maken van kunststof kost nu nog veel energie en is daardoor zeer slecht voor het milieu. Voor elke kilo van de bouwstenen voor polyesters, wordt ruim zes kilo CO2 de lucht in gejaagd. Op jaarbasis wordt meer dan 60 miljoen ton polyester gemaakt. De productie daarvan levert dus een aanzienlijke bijdrage aan de opwarming van de aarde.

Milieuvriendelijk

Chemische onderzoekers proberen al jaren een milieuvriendelijke manier te vinden voor het maken van de bouwstenen van kunststof, maar slaagden daar tot op heden niet in. De Wageningse onderzoeker Youri van Nuland kreeg het voor elkaar. ,,Door te werken met deze bacteriën kunnen we het sterk vervuilende productieproces van plastics omzeilen.’’

Van Nuland is vorige week op zijn onderzoek gepromoveerd. Om zijn methode in de praktijk te brengen moet nog nader onderzoek worden gedaan. Wel is er een patent aangevraagd.

De technische uitleg: van bacterie tot bouwstof
Het produceren van de bouwstenen voor kunststof is een ingewikkeld biochemisch proces. Van Nuland voegde twee enzymen toe aan de E. coli, het zogeheten AlkB-enzym en het Atf1-enzym. De bacterie met AlkB zorgt ervoor dat zogeheten alkanen (een bestanddeel van aardolie) een alcoholgroep krijgen. Alcoholgroepen zijn nodig om tot de juiste stof te komen, maar reageren normaal gesproken door tot er bijproducten ontstaan. Dat wordt voorkomen met Atf1, dat een beschermende azijnzuurgroep aanbrengt. Als vervolgens die beschermende groepen weer worden verwijderd - een vrij makkelijk proces - blijven er alkaandiolen over. En dat zijn de bouwstoffen voor kunststof. Deze methode kost een stuk minder energie dan de manier waarop die bouwstoffen nu worden gemaakt, waarbij niet alkanen maar de stoffen acetyleen of benzeen worden omgezet tot alkaandiolen.

De Gelderlander gebruikt je persoonsgegevens om deze reactie te kunnen plaatsen. Meer informatie vind je in ons privacy statement. Reacties van mensen die de nickname anonymous, anoniem of een variant daarop voeren, worden niet geplaatst.