Verrassing van formaat: 1,5 miljoen pinguïns ontdekt op eilandjes Zuidpool

videoOp de Zuidpool is een geïsoleerde groep van maar liefst 1,5 miljoen Adeliepinguïns ontdekt. De poolvogels, die tot nu toe altijd over het hoofd zijn gezien, wonen op een afgelegen en moeilijk toegankelijke groep eilanden, de Danger Islands.

Volledig scherm
Een computer sloeg nauwkeurig aan het rekenen en telde 751.527 koppeltjes © AFP

Wetenschappers wisten al langer dat er op tenminste één van de negen rotsachtige eilandjes pinguïns moesten huizen. Een schatting in 1996 kwam toen uit op ongeveer 300.000 nesten van de diertjes, die vrij klein zijn. Ze worden niet veel hoger dan een centimeter of zestig.

Onderzoekers van de Amerikaanse Stony Brook University kwamen een enorme kolonie pinguïns op het spoor toen ze op satellietbeelden van NASA’s Landsat Earth Observation-programma vlekken opgedroogde poep ontdekten. Daarop besloten ze zelf een kijkje te nemen op de eilanden.

Geen vergissing

Volledig scherm
De onderzoekers gebruikten drones om de omvang van hun ontdekking in kaart te brengen © AFP

Een drone, die de wetenschappers over het gebied lieten vliegen, spotte honderdduizenden paartjes. Een computer sloeg nauwkeurig aan het rekenen en telde 751.527 koppeltjes. ,,Ik dacht in eerste instantie dat het een vergissing was’’, zegt wetenschapper Heather Lynch.

,,Toen we commerciële satellietbeelden van hoge resolutie in handen kregen, wisten we dat we een belangrijke ontdekking hadden gedaan.’’ De wetenschappers keken ook naar oude satellietbeelden en concludeerden dat de groep pinguïns al zeker zestig jaar stabiel is.

Er altijd geweest

Volledig scherm
De Adeliepinguïns worden niet veel groter dan zestig centimeter. © AFP

,,Ze zijn er altijd geweest", zegt Tom Hart, zoöloog van Oxford. ,,Verscholen achter het pakijs, op een archipel, waarvan het meest toegankelijke eilandje hooguit één keer per jaar bereikbaar is.’’ Hart noemt het een ‘ongelooflijke ervaring’ om zoveel pinguïns te vinden en te tellen.

Aangenomen werd dat Adeliepinguïns het op sommige plekken op de Zuidpool mogelijk erg moeilijk hadden ten gevolge van klimaatverandering of overbevissing. Het lijkt echter beter met de dieren te gaan dan verwacht. De eilandjes vormen de thuisbasis van de op twee en drie na grootste kolonies ter wereld.

Eilanden beschermen

De onderzoekers maken zich, na hun ontdekking, nu echter druk om een andere bedreiging: de krilvisserij. De minuscule garnaaltjes vormen het basisvoedsel van de pinguïns. ,,Nu we weten dat deze eilandengroep zo belangrijk is, kunnen we overwegen om ze te beschermen tegen de visserij’’, klinkt het.

Het gebied zou, volgens de wetenschappers, moeten worden uitgeroepen tot beschermd zeegebied. Op andere plekken, binnen een straal van 200 kilometer van de Danger-eilanden, neemt de omvang van de Adeliepopulatie juist af. Hun leefgebied slinkt door het smelten van het poolijs, als gevolg van de klimaatverandering.

Volledig scherm
Pinguïns duiken van het ijs bij een van de Danger-eilandjes. © AFP
Volledig scherm
De kolonies Adeliepinguïns horen bij de vier grootsten ter wereld. © AFP